Coronavirus y economía: el nuevo reto de la Unión Europea y lo que puede hacer

Tenemos que comenzar diciendo lo que es obvio y al mismo tiempo preocupante: los responsables políticos europeos deben compensar los enormes costos de contener el virus, al tiempo que mantienen una deuda sostenible en todos los estados miembros de la eurozona. Pero también necesitan un plan para estimular una recuperación en forma de V.

Coronavirus y economía: primera etapa 

Los gobiernos están restringiendo deliberadamente la actividad económica por razones de salud pública. Esta es la primera etapa de la crisis, y en un análisis publicado el 10 de marzo por el Centro para la Reforma Europea (CER, por sus siglas en inglés), explican cómo los responsables políticos deben compensar la caída de los ingresos de las empresas y los hogares. 

La mayoría de los gobiernos europeos han comenzado a promulgar políticas similares a las propuestas: préstamos de emergencia para ayudar a las empresas con flujo de caja y a los bancos con financiación, políticas de trabajo a corto plazo y pagos de apoyo para prevenir el desempleo. Estas políticas requerirán enormes déficits gubernamentales este año, y los costos de endeudamiento han aumentado en Italia, España, Portugal y Grecia. Pero los responsables políticos también deben planificar la segunda etapa de la crisis. Deben evitar una recuperación débil, estimulando la economía tan pronto como el virus esté suficientemente contenido para permitir que las personas vuelvan a trabajar. 

Coronavirus y economía: segunda etapa

¿Qué pueden hacer los gobiernos ahora para ayudar a la recuperación? ¿Y qué debe hacer la eurozona ahora para garantizar que todos los gobiernos tengan la capacidad de promulgar ambas etapas de este plan?

Los mercados son inestables porque los inversores no saben cuánto durarán las políticas de contención. Y existe el riesgo de que, una vez que la crisis comience a calmarse, la acción fiscal y monetaria se retire demasiado rápido, como sucedió después de la crisis financiera

Ahora, como entonces, los gobiernos están ampliando los déficits para mantener a flote a las empresas y los hogares. Pero a partir de 2010, la mayoría de los gobiernos se embarcaron en la austeridad, y solo unos pocos lo hicieron debido a la presión de los mercados de bonos. Luego, el Banco Central Europeo (BCE) aumentó las tasas de interés en 2011.

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El rol de los gobiernos y los bancos

Los gobiernos y los bancos centrales deben tener claro que estimularán la economía una vez que termine la fase de contención estricta. Esto hará que las políticas de contención sean más efectivas ahora. 

Sabiendo que se acerca el estímulo, los bancos estarán más dispuestos a prestar, confiando en que los ingresos futuros serán más altos que lo contrario. 

Los trabajadores, especialmente los trabajadores por cuenta propia, estarán más dispuestos a quedarse en casa para evitar la transmisión del virus si tienen mayor confianza en que habrá mucho trabajo una vez que termine la emergencia. Y las empresas podrían incluso usar el tiempo que están temporalmente cerradas para invertir en sus negocios.

Se necesitan políticas monetarias y fiscales 

El BCE debería anunciar que tolerará un período de inflación por encima del objetivo para compensar el actual retraso: la inflación de la eurozona ha estado rondando el 1 por ciento durante años. 

El año pasado, el BCE dejó en claro que quería que la inflación hiciera una recuperación sostenida al 2 por ciento antes de elevar las tasas de interés y detener su programa de compra de bonos. Ahora debería ir más allá y permitir que la inflación se sobrepase durante dos años para permitir que se desarrolle un auge, sin aumentar las tasas de interés.

La política fiscal debe actuar en cuatro frentes. 

  1. Préstamos a las empresas 

Los gobiernos han otorgado préstamos a las empresas para ayudarles a hacer frente a la caída de los ingresos. Pero los préstamos aumentarán la carga de la deuda, lo que puede frenar la inversión. 

Los gobiernos deben anunciar que parte de estos préstamos serán perdonados si la economía en su conjunto no logra una recuperación sólida después de contener la epidemia. Las empresas no deberían ser responsables del fracaso de los gobiernos para superar el virus y crear las condiciones para la recuperación. Los gobiernos también deberían legislar para una desgravación fiscal generosa para la inversión después de la crisis a través de créditos fiscales temporales.

  1. Ayuda a los sectores de servicios más afectados.

Aquí, la recuperación será más débil que en la fabricación: una visita cancelada al restaurante, un concierto o un viaje de vacaciones rara vez se reprogramarán. Para ayudar a aumentar la demanda, los gobiernos deberían anunciar hoy que estos sectores pagarán una tasa de IVA más baja durante un año, para aumentar el consumo y la actividad (si los precios se reducen en respuesta) o reparar los balances (si las empresas optan por utilizar la reducción de impuestos para aumentar ganancias, y no precios más bajos). 

En 2009, el Reino Unido redujo temporalmente el IVA, y la evidencia sugiere que el 75 por ciento de la reducción se pasó a los consumidores.

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  1. El consumo. 

Aumentar el gasto de los consumidores también ayudaría a los sectores de servicios más afectados. Se podría hacer un pago único a medida que la pandemia se alivie, en la línea de los «pagos de estímulo económico» de los EE. UU. en el 2008 de alrededor de $ 300-600 por persona. La investigación muestra que los consumidores gastaron entre el 50 y el 90 por ciento de ese dinero dentro de los tres meses posteriores a su desembolso. En países como Alemania que tienen una alta carga impositiva sobre los bajos ingresos, sería preferible la reducción permanente de los impuestos sobre los bajos ingresos, haciendo que el trabajo sea más atractivo y expandiendo la actividad económica.

  1. La inversión pública. 

Muchos países tendrán una deuda pública mucho mayor después de la fase de contención, y los gobiernos se verán tentados a reducir la inversión. Las empresas pueden anticipar eso y reducir la capacidad ahora. Si los gobiernos se comprometen a un programa a largo plazo de mayor inversión pública después de esta crisis, las empresas que dependen de los contratos del sector público sabrán que pueden mantener, o incluso aumentar, la capacidad.

Los halcones fiscales de la eurozona argumentarán, erróneamente, que las medidas de estímulo de este tipo hacen que la deuda sea insostenible. El BCE y el Mecanismo Europeo de Estabilidad (MEDE), el fondo de rescate de la zona euro, tienen todas las herramientas necesarias para mantener bajos los costos de endeudamiento del gobierno. 

El 18 de marzo, el BCE anunció la compra de nuevos activos por valor de 750.000 millones de euros y, en desviación de la práctica habitual, dijo que estaría dispuesto a comprar más activos italianos, en lugar de comprar a todos los países en proporción a su capital del BCE. Este poderoso compromiso ha aliviado las tensiones en los mercados.

Por supuesto, incluso los programas de estímulo bien diseñados aumentarían la deuda pública. Pero dado que también aumentan la actividad económica, la relación crucial deuda / PIB puede no aumentar mucho, o incluso caer. 

La política monetaria es actualmente débil porque las tasas de interés están cerca (o por debajo) de cero. En estas condiciones, el gasto deficitario de los gobiernos tiende a aumentar el PIB más rápido de lo que aumenta la deuda pública. Esto es particularmente cierto si un estímulo previamente anunciado tiene efectos económicos positivos durante la epidemia, al asegurar a las empresas que los ingresos serán más altos en el futuro, permitiéndoles pagar los préstamos tomados durante la fase de contención.

Si Europa no se mantiene unida, las consecuencias del virus podrían ser graves.

Los países que no utilizan la política fiscal para compensar la profunda recesión sufrirán daños económicos permanentes (e innecesarios). In extremis, sería necesario contener una nueva crisis financiera en la eurozona, muy probablemente a través del BCE imprimiendo dinero y financiando los déficits gubernamentales directamente. 

Tal movimiento no es tan radical como parece, ya que el impacto económico del coronavirus será severo pero temporal, pero casi seguramente enfrentará una feroz oposición en los estados miembros del norte. Este virus es una prueba muy difícil para la UE, pero existe un amplio consenso de expertos sobre la economía de la pandemia. Y no habrá excusa si los gobiernos no actúan.

Artículo inicialmente publicado en la web oficial del Centro de Reforma Europea.

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